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傳播力恐比Delta強15% 超強變種病毒「AY.4.2」入侵英國

Harriet Elvis

傳播力恐比Delta強15% 超強變種病毒「AY.4.2」入侵英國

英國新冠疫情又加劇,確診人數與死亡人數明顯高於鄰國。專家正對一個新的新冠病毒變種「AY.4.2」進行密切關注。(圖/美聯社)

江山权色

當前,科學家正在焦急的追蹤Delta變種病毒的後續變種,這很可能是近期英國確診病例不斷攀升的主因。專家認爲,這一支變種病毒的傳播力恐比Delta病毒株更強。

《金融時報》(Financial Times)報導,追蹤Delta變種病毒基因變化的病毒學家,直到近期才承認「AY.4.2」子變種的存在,如今英國確診病例近10%都屬這一株。它的流行率正在迅速增加,不過並不像今年年初Delta病毒株從印度傳播到英國時那麼快。

劍橋威康桑格研究所COVID-19基因組學計劃主任Jeffrey Barrett與倫敦大學學院遺傳學研究所所長Francois Balloux這兩位專家指出,「AY.4.2」可傳播性似乎比Delta變種高出10%~15%,而Delta病毒株是當前全球主要傳播的新冠病毒病毒株。

Balloux指出,若是初步證據獲得證實,那麼「AY.4.2」將會是新冠肺炎大流行以來,傳染性最高的新冠病毒株。但他點出對這一點,人們需要小心的驗證,因爲英國式如今唯一一個紀錄到此病毒株以此比例增長的國家,也不能排除這僅是一次偶然的人口統計事件。

Balloux認爲,「AY.4.2」可能會被世界衛生組織(WHO)列爲受關注變種(Variants of Interest)。屆時就會依照希臘字母的命名順序,分配給它一個字母(換言之,將更需要關注,也會更容易辨識)。

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由於近期英國的確診住院人數與死亡人數,明顯高於西歐其他國家。部分美國的評論認爲與AY.4.2病毒株的傳播有關。英國在本週一宣佈單日確診人數來到49156人,這是從七月以來的最高數字。而英國在過去一週的確診人數也比前一週高出16%。

英國首相的發言人對此迴應「我們顯然會持續關注確診病例。且我們也明瞭接下來幾周將很具挑戰…而疫苗接種計劃還有全新的治療方法、檢測以及公衛系統將持續成爲第一道防線。」

美國前食品與藥物管理局(FDA)官員Scott Gottlieb在近日也推文,指出「我們需要針對Delta Plus變種病毒是否更具傳播力來進行緊急調查。」

針對英國疫情突然升溫,英國的專家與研究人員早已投入調查。Balloux指出,雖然AY.4.2會讓事情變得更棘手,但是它並不是近期英國確診數增加的唯一原因。

新冠肺炎確診數之所以在英國迅速增加,主要是英國在配戴口罩、維持社交距離、通風、在家工作等措施的重視程度,對比鄰國有所降低的緣故。

Balloux也進一步指出,Delta plus(或稱Delta +)這個名字也造成了很多混淆,應該要避免被使用。評論者已經將這個名字給了先前的Delta病毒株的後續變種(是B.1.617.2.1,又稱AY.1),跟AY.4.2的變種是不一樣的。

報導指出,AY.4.2是當前有紀錄的Delta病毒的45個子譜系之一。它帶有兩個可以感染人類細胞的棘蛋白特徵突變─Y145H以及A222V。

Balloux指出,這兩種突變在以前新冠病毒的譜系中被單獨記錄下來,並沒有出現在「受關切變種」(Variant of concern)當中。目前還不明瞭爲什麼它們的存在會讓Delta病毒株更具傳染性。他補充說明「這明顯不是具有免疫逃脫、更高傳染性或更高毒性的明確候選者。」

劍橋大學臨牀微生物學教授Ravi Gupta指出:「很難針對單一突變來預測對於病毒行爲的影響,因爲它們如何影像棘蛋白形狀與行爲方式,科學家們還不瞭解。」他坦言:「如今我們還是不瞭解爲什麼Delta病毒株有這麼高的傳染性。」

Gupta點出,去年在英國快速傳播的Alpha變種,比在武漢傳播的原始病毒,傳播力高出50%;而Delta病毒株的傳播力又比Alpha高出60%左右。他認爲AY.4.2的傳播力,不會有如此大幅度的提升。

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